Επιστήμονες επιβεβαίωσαν ένα πλανητοειδές που βρίσκεται σε απόσταση από τον ήλιο τέσσερις φορές μεγαλύτερη από αυτήν που βρίσκεται ο Πλούτωνας, κάτι που το καθιστά το πιο μακρινό αντικείμενο που έχει παρατηρηθεί ποτέ στο ηλιακό μας σύστημα.

Το πλανητοειδές, που έχει λάβει το όνομα «Farfarout», είχε παρατηρηθεί αρχικά το 2018, και οι ερευνητές έχουν συγκεντρώσει αρκετά στοιχεία για να διαπιστώσουν την τροχιά του. Το Minor Planet Center του έχει δώσει τον επίσημο προσδιορισμό 2018 AG37.

Το ανεπίσημο όνομα του Farfarout το ξεχωρίζει από το αντικείμενο που κατείχε το προηγούμενο ρεκόρ, Farout, και είχε εντοπιστεί από την ίδια ομάδα αστρονόμων το 2018. Μεταξύ των ερευνητών είναι οι Ντέιβιντ Θόλεν του University of Hawaii, Σκοτ Σέπαρντ του Carnegie Institution for Science και Τσαντ Τρουτζίλο του Northern Arizona University, που πραγματοποιούν μια συνεχιζόμενη έρευνα για χαρτογράφηση του εξώτερου ηλιακού συστήματος, πέρα από τον Πλούτωνα.

Η απόσταση του Farfarout από τον ήλιο αυτή τη στιγμή είναι 132 au. Ένα au αντιστοιχεί στην απόσταση μεταξύ της Γης και του ήλιου. Ενδεκτικά, ο Πλούτωνας είναι «μόλις» 34 au από τον ήλιο.

Το νεοανακαλυφθέν αντικείμενο έχει μια πολύ επιμήκη τροχιά, που μπορεί να το φέρει σε απόσταση 175 au στην πιο μακρινή του θέση και εντός της τροχιάς του Ποσειδώνα, γύρω στα 27 au, όταν είναι πιο κοντά στον ήλιο. Μία περιστροφή γύρω από τον ήλιο διαρκεί περίπου χίλια χρόνια, περνώντας κάθε φορά από την τροχια του Ποσειδώνα.

Αυτό σημαίνει πως πιθανότατα το Farfarout έχει βιώσει ισχυρές βαρυτικές αλληλεπιδράσεις με τον Ποσειδώνα κατά τη «ζωή» του ηλιακού συστήματος, και για αυτό έχει τόσο μεγάλη και επιμήκη τροχιά. «Μία περιστροφή του Farfarout γύρω από τον ήλιο κρατά μια δεκαετία» είπε ο Θόλεν. «Λόγω αυτής της μακράς περιόδου, κινείται πολύ αργά στον ουρανό, και απαιτούνται χρόνια παρατηρήσεων για να υπολογιστεί ακριβώς η πορεία του».

Το Farfarout θα λάβει επίσημη ονομασία αφού η τροχιά του καθοριστεί καλύτερα μέσα στα επόμενα χρόνια. Είναι πολύ θαμπό, και με βάση τη φωτεινότητά του και την απόστασή του από τον ήλιο, οι ερευνητές υπολογίζουν πως το πλάτος του είναι περίπου 400 χλμ- οπότε εκτιμάται πως πρόκειται για ένα αντικείμενο πλούσιο σε πάγο.