Λεπτομέρειες του προγράμματος με την κωδική ονομασία «Άρτεμις» δημοσίευσε η NASA, η οποία σχεδιάζει την κατασκευή μιας βάσης αστροναυτών στη Σελήνη και στη συνέχεια, την πραγματοποίηση μιας ενδεχόμενης αποστολής στον Άρη.

Η αμερικανική διαστημική υπηρεσία σχεδιάζει να επιστρέψει στη Σελήνη το 2024 και θέλει να κατασκευάσει τη βάση προκειμένου να επιτρέψει σε ανθρώπους να ζήσουν στην έρημη επιφάνειά της.

Η… κατοικία αυτή θα μπορούσε να κατασκευαστεί στον κρατήρα Shackleton στο νότιο πόλο της Σελήνης και θα επιτρέψει σε έως και τέσσερις αστροναύτες να ζήσουν εκεί για μια εβδομάδα. Εκτός από την κύρια βάση, η NASA θα εγκαταστήσει και δύο οχήματα τα οποία θα μπορούν να χρησιμοποιήσουν οι αστροναύτες για να μετακινούνται.

Το ένα όχημα θα χρησιμοποιηθεί από τους αστροναύτες για να κινούνται γύρω από τη βάση, όμως το δεύτερο θα είναι μια κατοικήσιμη κινητή πλατφόρμα που θα διαθέτει οξυγόνο και θα επιτρέπει στους αστροναύτες να κάνουν μακρύτερα ταξίδια στην επιφάνεια της Σελήνης.

Η βάση και τα οχήματα περιγράφονται σε μια 13σέλιδη έκθεση από τη NASA που ονομάζεται «Σχέδιο για τη Σταθερή Σεληνιακή Εξερεύνηση και Ανάπτυξη» και εξηγεί ότι οι αστροναύτες της «Άρτεμις» θα μπορούσαν να χρησιμοποιήσουν αυτή τη βάση στη Σελήνη ως στάση για μία ενδεχόμενη αποστολή στον Άρη.

Βήμα-βήμα

Στόχος της NASA είναι να στείλει το 2024 δύο αστροναύτες (οπωσδήποτε την πρώτη γυναίκα, μαζί με έναν άνδρα) κοντά στο νότιο πόλο του φεγγαριού και να έχει έως το 2028 εγκαθιδρύσει μια μόνιμη ανθρώπινη παρουσία γύρω και πάνω στη Σελήνη. Για να υλοποιηθούν αυτοί οι στόχοι του προγράμματος «’Αρτεμις», η NASA θα χρησιμοποιήσει τη διαστημική κάψουλα Orion (έχει ήδη κάνει μια μη επανδρωμένη δοκιμαστική πτήση), την οποία θα μεταφέρει ο υπό κατασκευή τεράστιος πύραυλος Space Launch System (SLS).

Η πρώτη μη επανδρωμένη αποστολή του προγράμματος («Άρτεμις 1») έχει σχεδιασθεί να πραγματοποιηθεί μέσα 2020 και θα είναι η «παρθενική» χρήση του νέου μεγάλου πυραύλου Space Launch System (SLS) για την εκτόξευση του μη επανδρωμένου σκάφους Orion, που θα πάει ως το φεγγάρι και θα επιστρέψει στη Γη. Θα ακολουθήσει μια ανάλογη πτήση με ανθρώπους («Άρτεμις 2»), ώσπου το 2024 προγραμματίζεται η αποστολή «Άρτεμις 3», που θα στείλει τους Αμερικανούς αστροναύτες ξανά στη Σελήνη.

Οι τρεις αμερικανικές εταιρείες που επέλεξε η NASA, είναι η Orbit Beyond (θα εκτοξευθεί με πύραυλο Falcon 9 της Space X για να προσεληνωθεί το Σεπτέμβριο του 2020 στην περιοχή Mare Imbrium μέσα σε ένα μεγάλο κρατήρα), η Intuitive Machines (θα εκτοξευθεί επίσης με πύραυλο της Space X για να προσεληνωθεί τον Ιούλιο του 2021 στην περιοχή Oceanous Procellarum) και η Astrobotic (προγραμματίζεται να φθάσει επίσης έως τον Ιούλιο του 2021 στο μεγάλο κρατήρα Lacus Mortis με πύραυλο που δεν έχει ακόμη επιλεγεί).

Ενισχυμένη με τα τεράστια κονδύλια, που της διαθέτει η κυβέρνηση Τραμπ, η NASA χρηματοδοτεί με ποσό 77 έως 97 εκατομμυρίων δολαρίων κάθε μία εταιρεία για να αναπτύξει το δικό της διαφορετικό διαστημικό σκάφος: το Peregrine της Astrobotic (η άκατος θα διαθέτει και το δικό της μικρό ρόβερ), το Nova-C της Intuitive Machines και το Z-01 της Orbit Beyond.

Τι θα κάνουν στη Σελήνη

Αν και ο Άρης παραμένει ο μακροπρόθεσμος στόχος της NASA, σε πρώτη φάση επιδιώκεται η εξερεύνηση του συνόλου της επιφάνειας της Σελήνης με αστροναύτες και ρομποτικά μέσα. «Θα στείλουμε αστροναύτες σε νέες τοποθεσίες, αρχίζοντας με τον σεληνιακό νότιο πόλο» αναφέρουν χαρακτηριστικά από την αμερικανική διαστημική υπηρεσία.

Μεταξύ των στόχων τους θα είναι ο εντοπισμός νερού και άλλων πόρων που απαιτούνται μακροπρόθεσμα για τις εξερευνητικές δραστηριότητες, Όπως σημειώνει η NASA, «θα διερευνήσουμε τα μυστήρια της Σελήνης και θα μάθουμε περισσότερα για τον μητρικό μας πλανήτη και το σύμπαν».

Επίσης, σκοπός είναι να αποκτηθεί εμπειρία σχετικά με τη διαβίωση και τις επιχειρήσεις στην επιφάνεια ενός άλλου ουράνιου σώματος, καθώς και να δοκιμαστούν οι τεχνολογίες που απαιτούνται για αποστολές στον Άρη, οι διάρκειες των οποίων θα μπορούν να φτάνουν και τα τρία χρόνια.

Διαστημικός σταθμός της Σελήνης

Όσον αφορά στον διαστημικό σταθμό Gateway, θα είναι η βάση σε τροχιά γύρω από τη Σελήνη. Χρησιμοποιώντας τον ως λιμάνι για το σύστημα προσελήνωσης αστροναυτών, η τροχιά του γύρω από τη Σελήνη θα δίνει πρόσβαση στο σύνολο της επιφάνειας και ένα μέρος για να συντηρούν και να ανεφοδιάζουν τη σεληνάκατο.

Εξάλλου, η Πύλη θα μπορούσε να αποτελέσει και βάση ανεφοδιασμού ή αφετηρίας για τα διαστημόπλοια στο μακρύ διάρκειας 6 μηνών ταξίδι τους προς τον Κόκκινο Πλανήτη.

Όπως τονίζει η Αμερικανική Διαστημική Υπηρεσία, το πρότζεκτ Gateway πρόκειται για διεθνές εγχείρημα, με την εμπλοκή και ιδιωτικών εταιρειών.

Η τελευταία επανδρωμένη αποστολή της NASA στη Σελήνη είχε γίνει το 1972. Σήμερα η NASA διαθέτει δύο ενεργές αποστολές δορυφόρων (LRO και Artemis) σε τροχιά γύρω από το φεγγάρι.