Ένας αστεροειδής -μεγέθους όσο ένα λονδρέζικο λεωφορείο- πέρασε ξυστά από τον πλανήτη μας, την περασμένη Παρασκευή (13 Νοεμβρίου).

Συγκεκριμένα, ο διαστημικός αυτός βράχος, που ονομάστηκε «2020 VT4», πέρασε μόλις 408 χιλιόμετρα μακριά από τη Γη, αλλά οι επιστήμονες το αντιλήφθηκαν μόλις 15 ώρες μετά το πέρασμά του.

Σύμφωνα με την Daily Mail, αν είχε έρθει πιο κοντά στον πλανήτη, οι επιστημόνες λένε πως το ουράνιο σώμα (με πλάτος 5-10 μέτρα, όπως εκτιμάται από τη φωτεινότητα του) θα είχε καεί στην ατμόσφαιρα της Γης πάνω από τον νότιο Ειρηνικό.

Η τροχιά του έφερε τον αστεροειδή περίπου στην ίδια απόσταση που έχει ο Διεθνής Διαστημικός Σταθμός από τη Γη, δηλαδή στα 408 χιλιόμετρα από την επιφάνεια της, κατατάσσοντάς τον, ως τον πιο κοντινό αστεροειδή που περνάει από τη Γη μέχρι σήμερα.

Πριν ονομαστεί ως «2020 VT4», ο αστεροειδής ήταν γνωστός στους επιστήμονες ως «A10sHcN».

«Ο αστεροειδής A10sHcN που ανακαλύφθηκε πρόσφατα πλησίασε τη Γη χθες, περνώντας μόνο μερικές εκατοντάδες μίλια πάνω από τον Νότιο Ειρηνικό Ωκεανό», έγραψε το Σάββατο στο Twitter ο αστρονόμος Tony Dunn, ο οποίος διαχειρίζεται τον ιστότοπο «Orbit Simulator».

«Αυτή η συνάντηση μείωσε την τροχιά του αστεροειδούς, με αποτέλεσμα να περιμένουμε πιο συχνές προσεγγίσεις του στο μέλλον».

Πόσο κινδυνεύουμε;

Σύμφωνα με τους ειδικούς, ένας αστεροειδής θα πρέπει να έχει μέγεθος τουλάχιστον 25 μέτρα για να προκαλέσει ζημιές στην επιφάνεια της Γης και περίπου 1-2 χιλιόμετρα για να έχει επιπτώσεις σε παγκόσμιο επίπεδο.

Συγκριτικά, οι επιστήμονες πιστεύουν ότι ο αστεροειδής που ήταν η αιτία για την εξαφάνιση των δεινοσαύρων πριν από 66 εκατομμύρια χρόνια είχε πλάτος περίπου 12 χιλιόμετρα.

Εν τω μεταξύ, ο μετεωρίτης Chelyabinsk που εξερράγη πάνω από τη Ρωσία το 2013 – θρυμματίζοντας παράθυρα χιλιάδων κτιρίων σε μια μεγάλη περιοχή και στέλνοντας στο νοσοκομείο 112 άτομα – ήταν τριάντα φορές μεγαλύτερος από τον «2020 VT4».

Αξίζει να σημειωθεί πως δεν είναι η πρώτη φορά φέτος που ένας επισκέπτης από το Διάστημα σπάει το ρεκόρ για τον πλησιέστερο αστεροειδή.

Τον περασμένο Αύγουστο, ο αστεροειδής «2020 QG» πέρασε σε απόσταση μόλις 2.900 χιλιομέτρων από τη Γη – και τότε οι αστρονόμοι της NASA δεν το εντόπισαν παρά μόνο αφού πέρασε.

Ο διαστημικός βράχος πέρασε πάνω από τον Ινδικό Ωκεανό στην ίδια απόσταση από την επιφάνεια της Γης με την απόσταση της πορείας ενός αυτοκινήτου από την Κοπεγχάγη, στη Δανία, μέχρι τη Μάλαγα, στην Ισπανία.

Ελαφρώς μικρότερος από τον «2020 VT4», ο «2020 QC» είχε διάμετρο περίπου 2-5 μέτρα. Αντικείμενα αυτού του μεγέθους πλησιάζουν τον πλανήτη μας κάθε χρόνο.

Συμπτωματικά, ο «2020 VT4» δεν είναι ο μόνος αστεροειδής που αναμένεται να «επισκεφθεί» τη Γη Παρασκευή και 13, καθώς το ουράνιο σώμα με την ονομασία «Άποφις» με πλάτος 300 μέτρα θεωρείται πως θα περάσει από κοντά μας την Παρασκευή 13 Απριλίου 2029.