Το μοριακό οξυγόνο είναι το βασικό συστατικό του αέρα που αναπνέουμε και οι αστρονόμοι το εντόπισαν μισό δισεκατομμύριο έτη φωτός μακριά. Πρόκειται για τη τρίτη, τέτοιου είδους ανίχνευση που έγινε ποτέ πέρα από το ηλιακό μας σύστημα και την πρώτη εκτός του γαλαξία μας (Milky Way). 

Μαζί με το υδρογόνο και το ήλιο, το οξυγόνο αποτελεί ένα από τα μεγαλύτερα σε αφθονία στοιχεία στο σύμπαν. Συνεπώς, η αφθονία και η χημεία στα διαστρωματικά νέφη είναι σημαντική για την κατανόηση του ρόλου του μοριακού αερίου στους γαλαξίες.

Οι αστρονόμοι έχουν χρησιμοποιήσει στο παρελθόν χιλιοστομετρική αστρονομία, η οποία ανιχνεύει τα ραδιοκύματα που εκπέμπονται από τα μόρια,για να ψάξουν για οξυγόνο. Επίσης, χρήσιμη ήταν και η φασματοσκοπία, με την οποία αναλύεται το φάσμα για την αναζήτηση μηκών κύματος, τα οποία είτε απορροφώνται είτε εκπέμπονται από συγκεκριμένα μόρια. Οι αναζητήσεις αυτές όμως, έδειξαν μία σημαντική έλλειψη μορίων οξυγόνου. Πιο αναλυτικά ομάδα αστρονόμων της Κινεζικής Ακαδημίας Επιστημών εξηγεί ότι: 

«Μια ολοκληρωμένη εικόνα της χημείας του οξυγόνου σε διαφορετικά διαστρωματικά περιβάλλοντα εξακολουθεί να λείπει».

Το νεφέλωμα του Ωρίωνα και ο Markarian 231

Τα μοναδικά άτομα οξυγόνου, που έιχαμε εντοπισει μέχρι και σήμερα είναι στο νεφέλωμα του Ωρίωνα. Από τα όσα γνωρίζουμε, το οξυγόνο έξω στο διάστημα δεσμεύεται με υδρογόνο με μορφή νερού σε πάγο, ο οποίος προσκολλάται σε κόκκους σκόνης. Στον Ωρίωνα όμως, η έντονη ακτινοβολία, από πολύ καυτά νεαρά αστέρια, να αναγκάζει τον πάγο του νερού να υπόκειται σε εξάχνωση και να διασπά τα μόρια του νερού απελευθερώνοντας έτσι το οξυγόνο.

Αυτό συνέβη στον γαλαξία Markarian 231. Ο Γαλαξίας αυτός βρίσκεται 560 εκ. έτη φωτός μακριά. Ήταν ήδη γνωστός, γιατί περιέχει ένα λαμπρό κβάζαρ. Το κβάζαρ είναι ένας εξαιρετικά φωτεινός γαλαξιακός πυρήνας με ενεργή υπερμεγέθη μαύρη τρύπα στο κέντρο του. Είναι από τα πιο λαμπερά αντικείμενα στο Σύμπαν και ο Markarian 231, περιέχει το πλησιέστερο κβάζαρ στη Γη. 

Σύμφωνα με άρθρο του Independent, εκτός του γεγονότος πως εκεί για πρώτη φορά βρέθηκε οξυγόνο κατάλληλο για την ανθρώπινη αναπνοή, ο Γαλαξίας αυτός περιέχει το περισσότερο οξυγόνο από οποιοδήποτε άλλο γνωστό μας σημείο στο Σύμπαν, εκτός του ηλιακού μας συστήματος.