Ingenuity: Ακούστε τον ήχο στην ατμόσφαιρα του Άρη! (vid)

Με απόλυτη επιτυχία στέφθηκε η πρώτη δοκιμαστική πτήση του ελικοπτέρου Ingenuity στον Άρη, όπως επιβεβαίωσαν οι μηχανικοί της NASA που επόπτευαν την όλη διαδικασία. Το μικρό σκάφος αιωρήθηκε σε ύψος τριών μέτρων πάνω από την επιφάνεια του Άρη για περίπου 40 δευτερόλεπτα, καταγράφοντας έτσι την πρώτη πτήση με ενέργεια προερχόμενη από το ίδιο το σκάφος σε πλανήτη εκτός της Γης.

Η φωτογραφία που βλέπετε παραπάνω είναι η σκιά του Ingenuity, όπως καταγράφηκε από την κάμερα του ελικοπτέρου όσο βρισκόταν στον αέρα
Η φωτογραφία που βλέπετε παραπάνω είναι η σκιά του Ingenuity, όπως καταγράφηκε από την κάμερα του ελικοπτέρου όσο βρισκόταν στον αέρα.

Η ιστορικής σημασίας δοκιμαστική αυτή πτήση ανοίγει μια σειρά από συναρπαστικές προοπτικές για μια νέα μορφή μετακινήσεων σε άλλους πλανήτες που θα μπορούσαν να οδηγήσουν στη χρήση ελικοφόρων σκαφών, ικανών να κινηθούν σε περιοχές απρόσιτες στα συμβατικά οχήματα επιφάνειας.

Το βάρους δύο περίπου κιλών ελικόπτερο ανυψώθηκε από την επιφάνεια του Άρη περίπου το μεσημέρι, τοπική ώρα (10 ώρα Ελλάδος), με τους δίδυμους έλικές του να ολοκληρώνουν περισσότερες από 2.500 περιστροφές το λεπτό, προκειμένου να κατορθώσει το σκάφος να καταγράψει την πρώτη του πτήση στην εξαιρετικά αραιή ατμόσφαιρα του Άρη: οι αντίστοιχες απαιτούμενες περιστροφές προκειμένου να πετάξει στη Γη ήταν περίπου 500 το λεπτό.

To Ingenuity όπως φωτογραφήθηκε από το Perseverance. Δεξιά διακρίνονται ίχνη από τις ρόδες του ρομπότ

Το Ingenuity έφτασε στον Κόκκινο Πλανήτη στις 18 Φεβρουαρίου, αγκιστρωμένο στην κάτω πλευρά του Perseverance, του οχήματος εδάφους που έστειλε στο γειτονικό μας πλανήτη η NASA. Περισσότερο από ένα μήνα μετά, στις 4 Απριλίου, το ελικόπτερο απαγκιστρώθηκε από το Perseverance, οπότε άρχισε να μετρά αντίστροφα το περιθώριο των 31 ημερών που έχει προκειμένου να ολοκληρώσει συνολικά πέντε δοκιμαστικές πτήσεις.

Οι μηχανικοί στο Εργαστήριο Αεριοπροώθησης της NASA ξέσπασαν σε πανηγυρισμούς μόλις έλαβαν την επιβεβαίωση ότι η πρώτη απόπειρα του Ingenuity να πετάξει είχε στεφθεί με επιτυχία. «Επιβεβαιώθηκε πως το Ingenuity πραγματοποίησε την πρώτη μηχανικά προωθούμενη πτήση σκάφους σε άλλο πλανήτη», ανακοίνωσε ο μηχανικός Μάικλ Σταρτς, υπεύθυνος για τη λήψη των δεδομένων που απέστειλε το ελικόπτερο.

«Πλέον μπορούμε να λέμε πως ο άνθρωπος κατόρθωσε να πετάξει ένα ελικόπτερο σε άλλο πλανήτη», δήλωσε η Mίμι Άουν, προϊσταμένη του προγράμματος Ingenuity,  στους μηχανικούς της NASA στο κέντρο ελέγχου, μετά την επιβεβαίωση της επιτυχημένης δοκιμαστικής πτήσης του ελικοπτέρου.

Ingenuity και Πεδίο Αδελφών Ράιτ

«Η επιτυχία αυτή μας προσφέρει εκπληκτική ελπίδα για ολόκληρη την ανθρωπότητα. Δεν θα μπορούσα να αισθάνομαι περισσότερο υπερήφανος», δήλωσε με ανάρτησή του στο Twiter ο Τόμας Zούρμπουχεν, αναπληρωτής διοικητής της NASA.

Με την επιβεβαίωση της επιτυχούς πραγματοποίησης της πτήσης, ο Zούρμπουχεν ανακοίνωσε πως η NASA ονόμαζε την περιοχή όπου το Ingenuity πραγματοποίησε την πτήση του, Πεδίο Αδελφών Ράιτ, προς τιμήν της επαναστατικής πρώτης πτήσης των αδελφών Ράιτ το 1903 και παράλληλα ως «αναγνώριση της επινοητικότητας [ingenuity] και της καινοτομίας που εξακολουθούν να αποτελούν κινητήριες δυνάμεις της εξερεύνησης».

Το ελικόπτερο μεταφέρει ένα κομμάτι μεγέθους γραμματοσήμου από το ύφασμα που κάλυπτε μία από τις πτέρυγες του θρυλικού αεροσκάφους των αδελφών Ράιτ.

Η πρώτη οπτική επιβεβαίωση της πτήσης προήλθε από την κάμερα πλοήγησης του Ingenuity που βλέπει προς το έδαφος, καθώς αποτύπωσε τη σκιά του πειραματικού αεροσκάφους τη στιγμή που αιωρούταν περίπου τρία μέτρα πάνω από την επιφάνεια του Κόκκινου Πλανήτη.

Λίγα λεπτά μετά την επιβεβαίωση, μια σειρά από εικόνες που κατέγραψε το Perseverance, το οποίο παρατηρούσε τη διαδικασία από απόσταση 100 μέτρων περίπου, έφτασαν στο κέντρο ελέγχου, αποτελώντας την πρώτη κινούμενη αποτύπωση της πτήσης του Ingenuity.

Οι αναβολές και οι «αποστολές»

Η πτήση είχε αναβληθεί ήδη μερικές φορές από τις 11 Απριλίου, όπως προέβλεπε ο αρχικός προγραμματισμός, με μία από τις καθυστερήσεις αυτές την περασμένη εβδομάδα να υποχρεώνει τους μηχανικούς να μεταφορτώσουν από την αρχή ολόκληρο το λογισμικό πτήσης του Ingenuity, καθώς στη διάρκεια των δοκιμών πριν την πτήση είχαν εντοπίσει ένα μικρό σφάλμα.

Το ελικόπτερο πρόκειται στη συνέχεια να πετάξει πάνω από τον κρατήρα Τζέζερο, σε μεγαλύτερες αποστάσεις. Ο κρατήρας ήταν κάποτε η λεκάνη μιας λίμνης, η οποία τροφοδοτούταν από ποταμούς και είναι η περιοχή την οποία θα ερευνήσει εξονυχιστικά το Perseverance, αναζητώντας ίχνη μικροβιακής ζωής κατά το παρελθόν.

Βασική αποστολή του Ingenuity είναι να αποδείξει πως η πτήση στην ατμόσφαιρα του Κόκκινου Πλανήτη αποτελεί εφικτό στόχο. Δεν έχει στόχο να εξερευνήσει τον Άρη, ούτε να πραγματοποιήσει επιστημονικά πειράματα.

Το έργο αυτό θα το αναλάβει το Perseverance, το οποίο, στο πλαίσιο της αποστολής του, θα αποθηκεύσει δείγματα από το έδαφος του Άρη, τα οποία πρόκειται να φέρει στη Γη επόμενο σκάφος, ενδεχομένως ακόμη και το 2031. Το Perseverance σήμερα περιορίστηκε σε ρόλο παρατηρητή, με τις δύο κάμερές του στραμμένες προς το Ingenuity. Οι εικόνες αυτές, όπως ενημέρωσε η επιστημονική ομάδα, πρόκειται να φτάσουν στη Γη μέσα στις αμέσως επόμενες ημέρες.